來去上太空?硬體創業的浪漫

來去上太空?硬體創業的浪漫

有多少人的小時候,夢想是未來要當太空人呢?

至少我記得我曾經在小時候許下的長大後的志願:太空人、科學家都在我的志願之列。當然,往往到了年紀越長,當年的夢想就漸行漸遠。例如我自己當我到了國中就發現我當不了科學家了。我想,如果我可以當科學家應該很早就跳級了,但這件事情沒有發生,所以只好來做工程師。

NASA 火星科學實驗室的好奇號 (Curiosity),數位時代翻攝於 NASA
(圖片說明:NASA 火星科學實驗室的好奇號 (Curiosity),數位時代翻攝於 NASA)

但是,我也想想,或許是因為我留在台灣吧!出生在本土真的想當太空人,大概真的就得去歐美日才有機會了。出社會後,這些夢想又離我越來越遠,除了過往曾經因為身處在嵌入式裝置產業中,很間接地接觸了國防與航空相關的應用。

過往的這些夢想,卻又在踏入創新創業的路上時開始發現離自己近了起來…當我發現,原來台灣有 ARRC 的火箭團隊,心中的那股熱血開始燃燒起來。當我發現,身邊的優秀年輕人所寫的程式被用在 NASA 衛星上太陽能風帆的容錯機制,就突然開始覺得世界很浪漫。當看到,水道橋重工要和美國 Megabot 進行世紀機器人大戰,瞬間鋼彈魂都開始爆發,感覺一年後的戰爭很快就即將要開始了。而這些熱情在過往工作時都只能深埋心中。直到最近…

這幾年,從好奇號上了火星,到最近剛傳回冥王星照片的新視野號,於是開始有很多人因為這樣探討起這些太空設備的各種規格及技術。

其中,我還記得2012年好奇號開始掀起討論時,很多人問著為何該是想像中最先進技術的 NASA,在好奇號上花了25億美金,為何使用的CPU卻是 IBM Power PC 750 一個十多年前的 CPU、而且使用的數位相機鏡頭竟然只有兩百萬像素。如果這發生在台灣,恐怕就先被我們偉大的立法院拿出來大大的檢討了。討論這個之前,我們先來拿一個我們身邊比較貼近的例子來舉例。或許有人還記得台北市的 Ubike 曾經被拿出來檢討,為何一台看似普通的腳踏車,需要花到上萬元,是否是圖利捷安特?鄉民也很多人贊同,對啊!我家的淑女車也大概是這規格,甚至變速還多了好幾段。

這些問題都必須回歸到「使用情境」,Ubike 設計必須考量到每天可能會有多人次的變換情境,每個人的騎乘方式和強度不一,各種地形都可能會有人使用(例如,網路上就有人用 Ubike 環台。)。如果又具備複雜、高級的變速系統,在這樣的高壓使用下,其實非常容易損壞,所以最後選擇設計內變速,而非使用傳統的外變速。這些設計,在這樣的公共運具都必須被徹底考量的;耐用度就成了非常大的設計重點,所以花了一萬元以上一點都不意外。事實上,以這樣的強度要求設計,恐怕你要花一萬在市場上都還買不到的。

回到好奇號,這也是在「使用情境」上得先考慮的。沒有人上過火星,所以所有的情境都必須用更嚴苛的方式來考慮。為什麼這些太空科技用到的電腦怎麼都是過時的 Low tech?事實上是考慮完全不同。這就是為什麼在那個你我的手機動輒七八百萬像素的年代,上火星的好奇號竟然只有兩百萬像素。

太空飛機 X-30 想像圖,數位時代翻攝自 NASA
(圖片說明:太空飛機 X-30 想像圖,數位時代翻攝自 NASA)

很多時候,如果這樣的事情發生在台灣,就可能質疑難道 NASA 的人都是笨蛋嗎?還是其中必然有弊案,錢不知道到哪去了。所以美帝就是個裡面一堆亂七八糟的組織才會什麼都貴。我們來做,馬上成本省一半以上,然後我還可以賺 30%。如果繼續做出類似推論的,那就只是證明我們自己真的是井底之蛙。

同樣都是看成本,只是人家看到的是真正的 Total cost,而不是只有 Material cost。那為何這麼貴,因為能夠經過「千錘百鍊」(完整測試驗證)系統的成本就是這麼貴。而也因為太貴才會開始有 COTS (Commercial off the shelf)方案的出現。因為確實民間的技術發展太強大;以前電腦都是軍方或者NASA才開發出來的,但多虧IBM、Microsoft、Intel 或這十幾年 Open Source 的推進,美國軍方/NASA 都不可能再開發出比民間更優良的電腦/電子系統了。所以才會 leverage 民間的系統,但官方的單位要使用,就會把重點放在測試驗證的部份及改良成能夠上外太空,抵抗「把 Dr. Bruce 變成 Hulk」的珈瑪射線.

所以,前幾年會有說法,可以直接讓手機上太空變成小衛星。但是,可千萬不要覺得隨便就可以上太空了。很多時候,專業上要考量的變因真的太多太多了。

想做硬體的Startup,怎麼不來試試搞搞這個,來成為亞洲的 Elon Musk呢?而如果能夠上太空,不正是做硬體創業的夥伴的人生中,最浪漫的一件事情嗎?

原文出處:Entrepreneur Adventure

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